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Cet objet de 578 g est une fonte creuse composée de deux parties15 : une tête de cheval de 10 cm de hauteur qui s’arrête à l’encolure de l’animal (fig. 18) et un long bec verseur (15,5 cm) qui sort de sa bouche et porte la longueur totale de l’objet à 25,5 cm. Sous la tête de l’animal, on observe une large ouverture débordante en forme de sabot de cheval qui mesure 7,5 x 6,5 cm. Cette ouverture s’adaptait visiblement sur un support et communiquait avec le bec verseur pour écouler un liquide qui devait être de l’eau, comme en témoignent les dépôts de calcite découverts par le restaurateur, aussi bien dans l’ouverture située sous la tête qu’à plusieurs endroits du bec verseur. La base ne présente aucune perforation ni trace de soudure qui pourraient nous renseigner sur le mode de fixation de cet objet.
Fig. 18 – Le cheval-bec verseur
Fig. 18 – Le cheval-bec verseur
Cliché : J.-G. Aubert (Arc’Antique).
 
 
25Le bronze est doré et les détails de l’anatomie de l’animal ont été soigneusement dessinés et ciselés par l’artiste (fig. 19) : les oreilles sont fines et droites, les yeux et les naseaux délicatement gravés. Lorsqu’on le regarde de face, on remarque que l’œil gauche du cheval est légèrement plus haut que le droit. La crinière est toilettée, peignée et séparée en deux de chaque côté de l’encolure. Le toupet est attaché par un lien serré à la base, laissant libres quatre boucles au sommet de la coiffure. Ce mode d’attache révèle un toilettage du cheval, comme on le fait aujourd’hui sur ces animaux pour les concours ou les présentations. On retrouve d’ailleurs le même principe d’attache du toupet avec un lien et des boucles sur le grand cheval de Neuvy-en-Sullias (Vial 2007, p. 49).
 
Fig. 19 – Détails du cheval-bec verseur
Fig. 19 – Détails du cheval-bec verseur Clichés : J.-G. Aubert (Arc’Antique)
 
 

Quelle était la nature du support auquel était adapté ce long bec verseur ? Par sa morphologie, il se prête mal à l’écoulement de l’eau d’une petite fontaine ou d’un modeste réservoir. En revanche, il paraît devoir être facilement ajusté à un récipient. Mais il ne s’agissait probablement pas d’une outre en peau ou en cuir souple, sinon il eût fallu que cette partie souple comporte une sorte de collerette métallique épousant la forme de l’encolure de l’animal, propre à recevoir une soudure. Il semble également difficile de voir là un robinet car aucun dispositif ne permet d’obturer le conduit ou de contrôler l’écoulement de l’eau. Nous pensons plutôt être en présence du bec verseur d’une authepsa16, un récipient dont quelques attestations littéraires sont connues (Cicéron, Pro Sex. Roscio Amerino, XLVI, 133 ; Juvénal, Satires, V, 63 ; Histoire Auguste, Antonin Elagabal, XIX, 3). La découverte d’authepsae est rare. On en a cependant retrouvé à Pompéi, en Hongrie et en Gaule (Chartres, Genève et Avenches)17, mais aucune ne présente un bec verseur comparable. Cependant, l’aspect général de la base de la tête de cheval suggère qu’elle pouvait s’adapter à un réservoir comparable à celui d’Avenches
Fig. 20 – Authepsa d’Avenches (Suisse)
Fig. 20 – Authepsa d’Avenches (Suisse) Cliché : Musée romain d’Avenches.
 

 
   


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